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Un hospital de peregrinos. El Convento de San Marcos

Categoría: Edad Moderna

El flujo de viajeros que peregrinaban a Santiago durante toda la Edad Media supuso un gran enriquecimiento cultural para los Reinos por los que atravesaba la ruta. El Camino de Santiago fue un factor determinante para el desarrollo del Arte Románico. La arquitectura, la escultura, la pintura, las artes industriales, o la literatura, y otros saberes y disciplinas, circularon a lo largo de la ruta, de la mano de los artistas y sabios peregrinos, y dejaron su huella en ciudades de paso, como León.

Detalle de la Fachada de San Marcos
Detalle de la fachada del actual Hostal de San Marcos.

Los gobernantes de la época se preocuparon de dar protección a los peregrinos, construyendo monasterios y hospitales a lo largo de toda la ruta jacobea. Órdenes militares, como los Templarios, erigieron casas al borde del Camino para asegurar su defensa. La expansión urbana de muchos lugares se planificó para dar soluciones a esta afluencia.

En el siglo XII, los Caballeros de Santiago se hicieron cargo de un hospital de peregrinos que se había levantado extramuros de la capital leonesa, en la orilla izquierda del río Bernesga, lo que es hoy el convento de San Marcos. En él instalaron la Casa Mayor de la Orden en el Reino de León.

A comienzos del Siglo XVI, el rey Fernando el Católico encargó la reforma del viejo hospital, que amenazaba ruina, y durante casi dos siglos se fue construyendo la que es una de las muestras más notables del Renacimiento español.

La gran fachada del Convento de San Marcos es una expresión depurada de mejor estilo Plateresco, con una magnífica portada barroca. En un extremo de la fachada se levanta una torre y en el otro, la entrada a la iglesia, con un gran arco de medio punto, entre dos torres inacabadas. La parte de la fachada entre la puerta barroca y la iglesia, construida en el siglo XVI, exhibe los mejores elementos decorativos, de exquisito estilo plateresco: medallones, hornacinas, columnas... A comienzos del siglo XVIII se completó el muro de la fachada entre la portada barroca y la torre de Poniente.

Los orígenes peregrinos de este antiguo hospital, declarado Monumento Nacional en el siglo XIX, están a la vista en la gran Cruz de Santiago que hay en la torre, o en los elementos que adornan la portada: junto a la escultura de San Marcos escribiendo el Evangelio, un relieve representa al Apóstol Santiago en la batalla de Clavijo, más el escudo de la Orden de Santiago y los atributos del Reino de León.

El Cristo de Carrizo (S. XI)
El Cristo de Carrizo (S. XI)

La Iglesia es de planta basilical, con una sola nave y capillas a ambos lados. Atraen por su elegancia y belleza la rejería, el retablo mayor y el coro, con una magnífica sillería tallada en nogal. El claustro posee esculturas y medallones de hermosa factura, con obras de maestros como Juan de Juni.

En San Marcos está el Museo de León, que atesora piezas muy sugestivas y de gran valor histórico y artístico, como el Cristo de Carrizo, obra en marfil de pequeñas dimensiones (apenas 33 centímetros de alto) del siglo XI, una joya de sencilla y emocionante inspiración. El Museo ocupa varias salas y parte del Claustro, y conserva interesantes esculturas, pinturas, monedas y objetos prehistóricos, romanos y medievales. En el Claustro existe una importantísima colección de epigrafías romanas.

En el convento hubo de sufrir cautiverio, entre 1639 y 1643, uno de los más originales genios del Siglo de Oro español, don Francisco de Quevedo y Villegas. La pasión política del gran poeta y escritor le llevó a intrigar contra el todopoderoso Conde Duque de Olivares. Parece que un poema satírico -"No he de callar por más que con el dedo..."- contra el valido del Rey Felipe IV fue la causa de que Quevedo cayera en desgracia y acabara recluí do en San Marcos, de la noche a la mañana y sin que se le instruyera proceso alguno.

Durante el siglo XIX, el convento tuvo usos diversos e incluso estuvo a punto de desaparecer bajo la piqueta. Hoy es un singular establecimiento hotelero de la red de Paradores Nacionales.

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